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LES VERS DE TERRE MENACÉS PAR LE CLIMAT

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Le rôle indispensable des vers de terre dans la pérennité, l'équilibre et la fertilité des sols est bien connu de la communauté scientifique, des agriculteurs et des jardiniers. Une équipe scientifique internationale impliquant le Muséum national d'Histoire naturelle et le CNRS a analysé des milliers de données mondiales afin de mieux connaître la diversité, la répartition et les menaces qui pèsent sur ces animaux souterrains. Les résultats de ce travail a été publié dans la célèbre revue scientifique Science le 25 octobre dernier (Global distribution of earthworm diversity).
Les vers de terre constituent un élément clé des écosystèmes terrestres. Ils assurent le brassage de la matière organique et de la matière minérale, aérant le sol et favorisant le recyclage des nutriments (azote, phosphore, calcium…) utilisés par la végétation. Les vers du sol contribuent par ailleurs à enfouir le carbone en profondeur dans les sols, favorisant ainsi leur rôle de « puits » de carbone.
Une équipe internationale de scientifiques a compilé un ensemble de données d'échantillons de communautés de vers de terre provenant de 6 928 sites dans 57 pays. Cela leur a permis de déterminer les évolutions en matière de diversité, d'abondance et de biomasse des vers de terre dans le cadre des changements climatiques actuels et passés.
Dans cette étude, les scientifiques confirment que l'abondance des espèces locales atteint un pic dans les régions tempérées (150 individus par mètre carré en moyenne), contrairement à ce qui est observé chez les organismes aériens. En revanche, la diversité est plus importante sous les tropiques (60 espèces par site en moyenne contre une quinzaine seulement dans les régions tempérées), en raison d'une plus grande variabilité de la présence des espèces lorsqu'on passe d'un lieu à un autre (diversité bêta). Mais l'étude montre surtout que les variables climatiques (température et humidité) influencent le plus fortement l'abondance et la diversité des communautés de vers de terre, et non les propriétés du sol ou le couvert végétal comme supposé jusqu'à présent.
Ces résultats suggèrent que l'évolution actuelle du climat pourrait entraîner de graves conséquences négatives pour les communautés de vers de terre et donc pour les fonctions qu'elles assurent, menaçant ainsi la pérennité des sols et leur capacité à subvenir aux besoins de l'humanité.
www.mnhn.fr

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